Ballerina with a Prostitute’s Smile

As I walked into the mall where my school was located I noticed immediately that a massive stage had been set up in the middle of the lobby. This wasn’t that unusual of an occurrence so I made my way up to the fourth floor and checked in. My boss, a plump overly generous Chinese man finds me in the break room.

“Hey. There is a talent show today. In the lobby. You are a judge. Okay?”

“Okay, Justin”

“Good. You going now?”


I put my phone away and take the elevator back down the lobby. Three of the Chinese teachers are sitting at a small table facing the stage and a whole mess of people have begun flooding into the stands. I wait. Once everyone has finished window shopping the Gucci store and using the bathroom, all seats have been filled. One of the Chinese teachers gives me a stack of little slips.

“1 or 10” she says to me, and turns away.

“1 through 10?” I ask.

She doesn’t respond. There is applause as a young boy steps onto the stage. He introduces himself in Chinese and then in English and begins singing. He sings half of the American National Anthem. Everyone cheers. When he finishes he looks at us expectantly. The Chinese teacher to my right hands me a microphone.

“Ask him a question.” She snaps.

“Uh. What is your favorite sport?” I say weakly.

“Soccer” the boy responds. The Chinese woman to my left nudges me.

“No ask him why he wants to learn English.”

“Okay” I look back up at the boy and ask “Why do you want to learn English?”

He thinks for a moment and says “To talk to friends on League of Legends.”

A few parents laugh. I thank him and he gets off the stage. I give him a 7. The Chinese teacher takes my slip and places it in a special space in her purse.

The next twenty or so contestants are the same. They get up on stage, introduce themselves, do something boring, answer my question, then leave. Somewhere in the midst of this calm sea of boredom a young girl gets up on the stage. Everything proceeds per usual. She introduces herself, smiles at the right time, her English is impeccable. Then it moves on to her talent. She lifts the violin case she’d placed beside her, pulls it out and begins to play. She stops on a drawn out note. She places the violin in its case and does a slow back bend into a flip. She begins floating around the stage to music that rose from nowhere. She twirls and faces us. She smiles.

It looks as though someone slapped a sticker where her mouth should have been; so perfect, clean and white.

Her eyes are dead.

She falls to the ground and moves into a faster paced dance. Every move perfectly executed. Then, she pulled herself back to center stage and began singing. The music fades out and then in to a slow melody. She sings in English. One of those old songs I always remind myself to look up but, never do. If I close my eyes I might have been listening to the radio. It doesn’t go on long. When she finishes she bows with calculated grace. She picks up her violin and steps off the stage. People clap, politely. I give her full marks. Into the purse they go.

The first kid won. I later learned that his father had paid for the grand prize: a trip to America. He comes up on stage and bows obnoxiously.

In the bustling crowd I see the little ballerina being led away by a mother who won’t look at her. The weight of the violin tugs at her arm. Her dead eyes are crying.



  1. I think this is my favourite so far. I wasn’t super keen on the intro, which probably just need a bit of editing and tidying up, but the idea of the story is great.

    The title is very intriguing, and I see why you’ve picked that kind of smile, but might be there be a concern over the age of the main character?


  2. Балерина с улыбкой проститутки.

    Как только я зашел в торговый центр, где располагалась моя школа, я сразу же заметил, что в центре холла была установлена сцена. В общем-то, это не было чем-то необычным, и я продолжил свой путь, поднялся на четвертый этаж и зарегистрировался. Мой босс, полный, чересчур обходительный китаец, застал меня в комнате отдыха.
    «Привет. У нас сегодня шоу талантов. В холле. Ты в жюри. Окей?»
    «Окей, Джастин»
    «Хорошо. Идем?»
    Я убираю свой телефон и спускаюсь в холл на лифте. Трое китайских преподавателей сидят за маленьким столиком лицом к сцене, в то время как толпы людей постепенно заполняют места для зрителей. Я жду. Когда все закончили глазеть на витрины Гуччи и посетили уборную, зал наконец заполнился. Одна из китайских преподавателей дает мне стопку карточек.
    «1 или 10», – говорит она мне и отворачивается.
    «От одного до десяти?»,- спрашиваю я.
    Она не отвечает. Звучат аплодисменты, на сцене появляется мальчик. Он представляется на китайском, потом на английском и начинает петь. Он поет половину национального гимна Америки. Все аплодируют. Закончив, он выжидающе смотрит на нас. Китайский преподаватель справа от меня передает мне микрофон.
    «Спроси у него что-нибудь», – рявкает она.
    «Эм.. Какой твой любимый спорт?»- вяло говорю я.
    «Футбол»,- отвечает мальчик. Китайка слева докучает меня.
    «Да нет же! Спроси, почему он хочет изучать английский»
    «Хорошо,- я снова смотрю на мальчика и спрашиваю. – Почему ты хочешь учить английский?»
    Немного подумав, он произносит: «Чтобы болтать с друзьями в «League of Legends».
    Некоторые из родителей хихикают. Я благодарю его, и он уходит со сцены. Я ставлю ему 7. Китайский преподаватель берет у меня карточку и кладет ее в специальный карман сумки.
    Далее следуют около двадцати подобных участников. Они поднимаются на сцену, представляются, показывают что-нибудь скучное, отвечают на мой вопрос и уходят. Где-то в середине этого тихого моря скуки на сцену выходит девочка. Сначала все идет как обычно. Она представляется, улыбается когда нужно. Ее английский безупречен. Затем дело доходит до ее таланта. Она берет футляр для скрипки, стоящий рядом с ней, достает инструмент и начинает играть. Она останавливается на затяжной ноте. Кладет скрипку в футляр и делает медленный переворот назад. Она начинает скользить по сцене под музыку, появившуюся из ниоткуда. Она кружится и поворачивается к нам лицом. Она улыбается.
    Кажется, будто кто-то прилепил наклейку на то место, где должен быть ее рот. Идеальная, чистая и белоснежная улыбка.
    Но глаза ее мертвы.
    Она падает на сцену и переходит к быстрому танцу. Каждое движение выполняется идеально точно. Затем она снова оказывается на середине сцены и начинает петь. Музыка затихает, звучит спокойная мелодия. Она поет по-английски. Одну из тех старых песен, которую, бывает, хочешь переслушать, но так и не доходят руки. Если бы я закрыл глаза, то казалось бы, что слушаю радио. Это продолжается недолго. Закончив выступление, она кланяется с наигранным изяществом. Она берет скрипку и спускается со сцены. Зрители вежливо аплодируют. Я ставлю ей высшую оценку. Мою карточку кладут в специальную сумку.
    Победил первый ребенок. Позже я узнал, что его отец заплатил за главный приз: поездку в Америку. Мальчик поднимается на сцену и нахально кланяется.
    В суете толпы я вижу, как мама уводит маленькую балерину за руку и даже не смотрит на нее. Девочка с трудом тащит тяжелую скрипку. Ее мертвые глаза плачут.

    Translation by Victoria Dubrovina


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s